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News & Blogs: In Memoriam

Remembering Michael Jackman (1937-2016)

vendredi, 20 mai 2016   (3 Comments)
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Michael Jackman, who taught in the Primary, Middle and Secondary schools at La Grande Boissière between 1987 and 2002, died on 1 May 2016. The tribute below was written by his friend and former colleague, retired teacher Melvyn Elphee. It is followed by a French translation by another former colleague, current Ecolint teacher Géraldine Freeman.

[Version française]


Michael was a much cherished member of a much (though not entirely) cherished English Department which flourished at LGB Secondary in the 1990s. The astute Mary Maccaud, Primary School Principal at the time, snapped him up in Brussels, where he had been teaching at the European School. In Les Maronniers his good looks and virile energy were much appreciated, though his habit of kissing every lady teacher upon arrival in the morning raised some eyebrows with attitudes beyond the ken of Michael’s untarnishable innocence, which never left him.

With Mary’s support (of which he remained ever appreciative), he transferred to the English Department of the Secondary School, which in those days also taught Middle School classes. Michael therefore taught what he affectionately referred to as ‘the Francophones’ from years 7 to 13 – a lovable father/uncle/brother figure inside the classroom and a fierce champion on their behalf outside.

[Left to right] Michael Jackman, Elspeth Williamson, Guy Robertson, Elizabeth Knight, Julie Elphee, Melvyn Elphee in the English Department in 1998

Nothing was ever too much trouble for him. He took on new courses, new methodologies, new texts, always with total enthusiasm and commitment. Sometimes he could get the wrong end of the stick – with hilarious results, which he could always see as funny. Then would come the famous laugh and a returned assault on whatever problem must be solved – though hardly ‘assault’ since his main ‘weapon’ was love. He loved his students and they loved him.

On the rare occasions he had to be absent, whichever teacher had to replace him was always greeted by a groan of disappointment – quite the reverse of the more usual response. And because his students felt the security of what language experts call “a low affective filter” (i.e. no stress), they were able to progress in their English learning without even realizing they were doing anything other than having a nice time with a friendly, supportive adult. Those same qualities were also evident beyond the classroom, whether singing in the chorus of Le Nozze di Figaro in a Decorvet production, falling into a snow-filled ditch on ski day (the great laugh again!), cheering on colleagues in My Fair Lady, or in his many sporting activities – tennis, squash, rugby, cricket, swimming, skiing and finally golf.

My greatest hero

But if Michael’s keynote was fun, we should not under-estimate his serious side. He was proud of his rigorous training under Albert Rowe, a great pioneer in progressive English teaching. He was punctilious in his preparation, marking, grading and reporting. For his sixtieth birthday he learned  by heart the whole of Hamlet’s “To be or not to be” soliloquy and delivered it with complete concentration and to moving effect, demonstrating that he shares the acting genes with his nephew, Hugh. Nor should it be forgotten that his two sons were named after his hero, Sir Laurence Olivier. Talking of heroes, when I was asked in an interview for an Ecolint student magazine who was my greatest hero, I had no hesitation in answering “Michael Jackman”, an answer that remains unchanged.

English Department 1992
From the LGB Yearbook 1992

The ingredients of such heroism – the stuff that makes the world a better place rather than the muscular bashings of Homeric heroes – were shown in an ‘In Service Training’ session he led in the English Department in 1998. I had persuaded each of my colleagues to give a brief talk on an aspect of teaching they felt to be of particular importance. Michael’s theme was “One big happy family” and he readily turned our frequently quarrelsome, obstinate, wilful department into precisely that – at least for the duration of the talk – as he preached his gospel that a classroom  must be a centre of shared trust, laughter, respect and love.  We have some wonderful photos to prove it, in which the loveliest feature is the great Jackman smile.


Not long after that session, his younger son, Olivier, who had been a student at LGB Secondary, was killed in the Swissair disaster at Halifax, Nova Scotia, in September 1998. Michael had time off and with typically heroic effort pulled himself together to support the rest of his family. He returned to teaching, once again sharing himself unstintingly with his students and even mentoring a primary school boy whose father had been killed in the same crash. (A small memorial in the Rose Garden commemorates all those connected with the school who lost their lives in that disaster).

But the great Jackman comedy that had been Michael’s life up till then had suddenly become tragedy. Although he continued for a few more years teaching, though his students still adored him, though his laugh could still be heard and his smile still shared, something essential had gone and something sad had come so that the great retirement I had predicted for him and written about in an alumnus article simply could not happen.

Problems of memory, co-ordination and speech gradually led to a diagnosis of Parkinsonism and he lived his final years in ever increasing decline, supported throughout by his beloved wife, Claudine, and also by Laurent, his older son (also a former Ecolint student) and, more recently, Laurent’s wife, Maki, as well as several friends among whom I am privileged to number myself.  But even through that experience, when most mortals would have turned aggressive, hostile, depressed and self-pitying, Michael’s over-riding characteristics remained his good humour, his concern for others and his loving nature.

A bundle of laughing, joyous energy

Everyone who came into contact will have their memories of such things and will have had their lives illuminated by them. I am particularly fortunate to be able to look back on twelve years of daily lunches with Michael, Richard Vyvyan, Alex Rodriguez-Giovo and occasional guests, which were a high point of civilized, interesting, amusing, delightful conversation and an essential recreation which re-charged our batteries in the middle of the school day.

That is how we should remember him – a bundle of laughing, joyous energy, full of curiosity, humanity and vigour, bringing light and optimism to all around him:

“Heads of the characters hammer through daisies;
Break in the sun till the sun breaks down,
And death shall have no dominion.”  (Dylan Thomas)

Melyvn Elphee, May 2016


Version française


Michael fut un membre particulièrement apprécié de ce Département d’anglais (pas toujours) apprécié de tous, qui s’est épanoui au sein du Secondaire de La Grande Boissière dans les années nonante. C’est à cette époque que Mary Maccaud, Doyenne de l’Ecole primaire, sut avec sa ruse accoutumée le soustraire à l’Ecole Européenne de Bruxelles, où il enseignait alors. Aux Marronniers, sa prestance et son énergie virile firent sensation, même si son indéracinable habitude de faire la bise à chaque enseignante le matin en arrivant fit arquer quelques sourcils, sans pour autant atteindre le moins du monde Michael dans sa parfaite candeur.

Avec le soutien de Mary (envers qui il en fut toujours très reconnaissant), il fut transféré au Département d’anglais de l’Ecole secondaire, qui à cette époque prenait également en charge des classes de l’Ecole moyenne. Michael enseigna donc aux « Francophones » des classes 7 à 13, comme il les appelait affectueusement – affectueusement, car il était père, oncle, frère affectueux en salle de classe, et champion redoutable, prêt à briser des lances en faveur de ses élèves, hors de celle-ci.

Rien ne le dérangeait jamais. Il prenait à bras-le-corps nouveaux programmes, nouvelles technologies, nouveaux textes, toujours avec l’enthousiasme et l’engagement les plus absolus. Il faisait parfois les choses à l’envers - ce qui donnait des résultats cocasses qu’il était le premier à trouver comiques. C’est alors qu’il éclatait de son rire célèbre et qu’il partait à l’assaut du problème à résoudre- même si le terme « assaut » ne convient pas vraiment, car son arme principale était l’amour. Il aimait ses étudiants et ils le lui rendaient bien.

Dans les rares occasions où il s’absentait, ses remplaçants étaient accueillis par un grognement de déception- tout à fait à l’opposé de la réponse plus habituelle. Et comme ses étudiants ressentaient la sécurité de ce que les experts du langage appellent « un filtre affectif bas » (c’est-à-dire, dépourvu de stress), ils progressaient rapidement en anglais sans même remarquer qu’ils faisaient autre chose que de passer des moments agréables avec un adulte amical et compréhensif. Ces mêmes qualités étaient également apparentes au-delà des frontières de la salle de classe, que ce fût lorsqu’il chantait dans les chœurs des Nozze di Figaro dans une production Decorvet, qu’il tombait dans un fossé plein de neige pendant la Journée de ski (oh, ces grands éclats de rire !), qu’il applaudissait les collègues dans My Fair Lady, ou pendant ses très nombreuses activités sportives – tennis, squash, rugby, cricket, ski, et, pour couronner le tout, golf.

Mon héros favori

Mais si la spécialité de Michael, c’était le rire, nous ne devons pas pour autant sous-estimer son côté sérieux. Il était fier d’avoir été le disciple attentif d’Albert Rowe, grand pionnier de l’enseignement progressif de l’anglais. Il était strict dans ses préparations de cours, ses corrections, les notes qu’il attribuait et la manière dont il remplissait les bulletins. A l’occasion de son 60e anniversaire, il apprit par cœur toute la tirade « To be or not to be » et la récita avec la plus parfaite concentration pour un effet des plus émouvants, démontrant par là à quel point il partageait avec son neveu, Hugh, les gènes de la profession d’acteur. Il ne faut pas non plus oublier que ses deux fils furent baptisés des noms de son héros et modèle, Sir Laurence Olivier. Et en parlant de héros, lorsqu’un étudiant qui réalisait une interview de moi pour un magazine scolaire à l’Ecolint me demanda qui était mon héros favori, je n’hésitai pas un instant à répondre : « Michael Jackman », réponse dont je ne suis pas revenu depuis.

Les ingrédients d’un tel héroisme – celui qui rend le monde meilleur, pas les raclées musclées des héros homériques - furent rendues tangibles lors d’une réunion du département d’anglais qu’il présida en 1998. J’avais persuadé chacun de mes collègues de faire une brève présentation sur un aspect de l’enseignement qu’ils considéraient comme particulièrement important. Le thème choisi par Michael fut « Une famille unie et heureuse », et métamorphosa notre département, si souvent querelleur, obstiné, opiniâtre, exactement en cela – au moins tant que dura son discours – en prêchant son évangile selon lequel une classe doit être un centre de confiance partagée, de rire, de respect et d’amour. Nous avons conservé comme preuve quelques magnifiques photos, où le merveilleux sourire Jackman attire le regard.

La tragédie

Peu après cette session, en septembre 1998, son fils cadet, Olivier, qui avait étudié dans le secondaire de LGB, périt dans la catastrophe aérienne de Swissair à Halifax, Nouvelle Ecosse. Michael put prendre congé et, par un effort typiquement héroïque, trouva la force de maîtriser sa douleur pour soutenir le reste de sa famille. Il retourna en salle de classe et se donna sans compter pour ses étudiants ; il en arriva même à encadrer un garçon de l’école primaire dont le père était mort dans le même accident (un petit monument commémore dans la Roseraie le souvenir des membres de la communauté de l’école qui ont perdu la vie dans ce désastre).

Mais la grande comédie qu’avait été la vie de Michael jusque là devint soudain une tragédie. Bien qu’il ait poursuivi son enseignement pendant quelques années encore, bien que ses étudiants aient continué de l’adorer, bien qu’on ait encore pu entendre son rire et le voir sourire, un ressort si essentiel s’était brisé, un événement si triste s’était produit, que la belle cérémonie de départ à la retraite que j’avais planifiée pour lui et sur laquelle j’avais écrit un article dans le journal des Anciens ne put simplement pas avoir lieu.

Des problèmes croissants de mémoire, de coordination et de parole ont conduit à un diagnostic de Parkinson, et il a vécu ses dernières années dans un déclin progressif, soutenu dans cette épreuve par Claudine, son épouse bien-aimée, par Laurent, son fils aîné (également ancien élève de l’Ecolint), et plus récemment par Maki, l’épouse de Laurent, ainsi que par plusieurs amis dont je m’honore de faire partie. Mais même en traversant cette expérience difficile, au cours de laquelle la plupart des mortels seraient devenus agressifs, hostiles, déprimés et apitoyés sur leur sort, le caractère inaliénable de Michael a pris le dessus avec sa bonne humeur, son souci pour autrui et sa nature aimante.

Un tourbillon d’énergie comique et joyeuse

Tous ceux qui l’ont fréquenté auront des souvenirs du même type et réaliseront que leur vie en aura été illuminée. Je m’estime particulièrement privilégié d’avoir partagé douze ans de déjeuners quotidiens avec Michael, Richard Vyvyan, Alex Rodriguez-Giovo et d’autres convives occasionnels, moments propices à des conversations hautement civilisées, intéressantes, amusantes et délicieuses, récréation essentielle où nous rechargions nos batteries en plein milieu de la journée d’école.

C’est ainsi que je me souviendrai de lui – comme d’un tourbillon d’énergie comique et joyeuse, pleine de curiosité, d’humanité et de vigueur, répandant la lumière et l’optimisme autour de lui :

« Leurs têtes laboureront les champs de marguerites;
Le soleil brisera la nuit jusqu’à se briser dans le couchant,
Et la mort ne règnera pas. » (Dylan Thomas)

Melyvn Elphee, mai 2016; traduction par Géraldine Freeman.


Ryan Cuddy says...
Posted vendredi, 25 janvier 2019
Was Hugh Jackman really his nephew? Bloody hell, I never knew that! What a humble guy, he never mentioned that! Rest in peace Mr. Jackman, you will be missed!
Anthony Messulam says...
Posted dimanche, 7 août 2016
I was Mr. Jackman's English student back in 1998 in Ecolint when this terrible accident of the Swissair flight SR-111 took the life on his loved son Olivier. I would like pay tribute to the most smiling, kind, joyfull, and generous English professor I ever had in my life. Life can be extremely unfair and take of the loved ones of your life away from you. Despite the tragic accident and the loss of his son I remember that the smile of Mr. Jackman's was still on from the very first day he came back to school to teach English to his class of "Francophones" which I belonged to. Like a true, strong, reliable and sensible professional he managed to keep the interests of his students as his top priority, and never let the atrocity of the tragedy interfere or spill over in his classroom. What a lesson of dignity he had given us !!! As well as he gave his students a memorable testimony of the "legendary English phlegm". Thank you for everything Mr. Jackman!
Tanisha Muqtada says...
Posted lundi, 23 mai 2016
Certainly brings out how and why teachers are so unforgettably special at LGB. A beautiful, passionate and heartfelt note of commemoration Mr.Elphyee!

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